Faculté des sciences

Louis Agassiz (1807-1873)

Schaer, Jean-Paul

In: Histoire de l’Université de Neuchâtel, 1988, vol. 1, no. 3, p. 169-188

En Suisse, on sait - ou l'on devrait savoir - que Jean Louis Rodolphe Agassiz occupe une place de choix parmi les quelques très grands naturalistes de ce pays : Albert de Haller (1708-1777), Horace-Bénédict de Saussure (1740-1799), Nicolas de Saussure (1767-1844), Augustin Pyrame de Candolle (1778-1841). Plus jeune que ces derniers, il s'en distingue aussi par des origines plus modestes et... Plus

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    Résumé
    En Suisse, on sait - ou l'on devrait savoir - que Jean Louis Rodolphe Agassiz occupe une place de choix parmi les quelques très grands naturalistes de ce pays : Albert de Haller (1708-1777), Horace-Bénédict de Saussure (1740-1799), Nicolas de Saussure (1767-1844), Augustin Pyrame de Candolle (1778-1841). Plus jeune que ces derniers, il s'en distingue aussi par des origines plus modestes et est, par cet aspect, un reflet de l'évolution de son époque. Aux Etats-Unis, où Agassiz a terminé sa brillante carrière, il est tout au sommet de la hiérarchie de ceux qui ont permis le développement d'un grand courant intellectuel et scientifique qui a marqué l'évolution de cette nation au cours du siècle passé. Dans le pays de Neuchâtel, on oublie parfois que la création de la première Académie, la réputation qu'elle a rapidement su gagner, sont avant tout liées à l'action de cet homme hors du commun. Etant parvenu à s'imposer dans sa cité, avec l'aide des forces qu'il a toujours su rassembler, il a su amplifier un courant d'intérêts qui a transformé de façon surprenante la petite Principauté d'alors, et a de ce fait rendu possible la formation de la seconde Académie, et la vie actuelle de l'Université.
    Agassiz fut un homme de science remarquable, tout particulièrement dans les domaines de la paléontologie, de la biologie et de la glaciologie ; il fut un enseignant hors pair, l'un des premiers - si ce n'est le premier - à agir en tant qu'entrepreneur scientifique des temps modernes. En nous appuyant sur les nombreux travaux qui ont été consacrés à ce savant et sur quelques documents encore peu exploités à ce jour, nous évoquerons avant tout sa formation et son activité débordante à Neuchâtel.