Faculté des lettres et sciences humaines

Approaching Latin American Cities from the Bottom-Up: Self-Help Networks, Place Identity and Participatory Research

Riaño Alcala, Yvonne

In: Perspectives of Geographical Research on Latin America for the 21st Century. ISR-Forschungsberichte, 2000, vol. 23, p. 71-93

The quality of life in Latin American cities is increasingly deteriorating. Problems of environmental degradation, poverty, violence and criminality are heightening across the continent. One of the important reasons for this phenomenon is the inability of many urban residents to identify themselves with their environment. This is a result of equity problems, such as the deficient integration of... Plus

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    Summary
    The quality of life in Latin American cities is increasingly deteriorating. Problems of environmental degradation, poverty, violence and criminality are heightening across the continent. One of the important reasons for this phenomenon is the inability of many urban residents to identify themselves with their environment. This is a result of equity problems, such as the deficient integration of several social groups and the lack of social respect for individuals and groups in the city. The traditional academic measure of quality of life, exclusively based on economic growth and the improvement of material living conditions, needs to be expanded to include the socio-cultural dimensions of social integration and place identification. Such an expanded perspective requires participatory methods that allow for creative interaction between city residents, urban professionals, industry representatives and policy makers. Based on the case study of the barrio Mena del Hierro in the periphery of Quito (Ecuador), this paper presents an implementation of the expanded, participatory perspective. A mix of quantitative and qualitative techniques was used with emphasis on participatory video production, social mapping and open-ended interviews. The technique of social mapping has proved a useful means of (a) understanding the spatial structure of self-help networks, and (b) identifying the geographical boundaries of diverse communities in the city. Results from the participatory research have revealed the tremendous role of self-help organisation in the improvement of the quality of life of barrio residents. Structured by networks of reciprocal help, barrio residents have managed to install a fresh water supply and distribution system, improve other infrastructure facilities for the barrio, and develop a wealth of socio-cultural activities that maintain the social cohesion of the commununity. Urban farming, small-scale industry and the direct import of agricultural produce from the countryside for sale in the city, are examples of the informal economic activities developed by barrio residents. These activities are not only essential for the economic survival of the residents, but also for the survival of their rural partners in the barrio's exchange networks. Being members of social networks in the city and in the countryside has helped residents to develop a sense of place that affords them orientation in their daily lives. On the basis of this case study, some perspectives on research for the future are proposed. A plea is made for: (a) an integral and participatory approach to quality of life research, based on exemplary case studies, (b) renewed attention to the role of grassroots organisations in urban-rural development, (c) careful examination of the social, spatial and temporal organisation of self-help groups, (d) assessment of their strengths and vulnerabilities in the context of changing global processes, and (e) evaluation of the viability of concerted action with municipal authorities and representatives of large scale industry and international development corporations.
    Summary
    La calidad de vida en las ciudades latinoamericanas está en proceso de deterioro. Los problemas de degradacion del medio ambiente, pobreza, violencia y criminalidad aumentan de manera preocupante. Una de las razones importantes detrâs de este fenómeno reside en la incapacidad de muchos habitantes urbanos de identificarse con el medio donde viven. Esta dificultad de identificación se explica por razones de desigualdad social. Por una parte, existen muchos obstáculos para la integración social adecuada de numerosos habitantes urbanos y por otra, una ausencia generalizada de respeto social a la mayoria de habitantes urbanos. El enfoque académico tradicional sobre la calidad de vida urbana, basado exclusivamente en el crecimiento económico y en el mejoramiento de las condiciones materiales de vida, necesita ser ampliado para incluir los aspectos socioculturales de relativa integración social e identificación urbana. Una perspectiva integral como ésta requiere dei uso de métodos de investigación participativa que permitan el intercambio creativo entre residentes urbanos, profesionales, autoridades municipales e industriales. A partir del estudio de caso del barrio periférico Mena de Hierro en la ciudad de Quito (Ecuador), este artículo presenta un ejemplo práctico de la aplicación de un enfoque integral y participativo. El estudio se lieva a cabo a partir de la mezcla de métodos cuantitativos y cualitativos, con énfasis en las técnicas de videos participativos, cartografia social y entrevistas narrativas. La técnica de la cartografia social ha mostrado ser muy útil para la comprensión de la estructura espacial de las redes sociales y el discemimiento de las fronteras espaciales de diversas comunidades urbanas. Los resultados de la investigación participativa han revelado el rol fundamental que juega la organización de base barrial para la mejora de la calidad de vida de sus pobladores. Estructurados por la organización de las redes de ayuda mutua, los residentes barriales han alcanzado logros importantes como la construcción de una red de provisión y distribución de agua potable, la mejora de la infrastructura barrial, y el desarrollo de numerosas actividades socio-culturales que mantienen la cohesión social de la comunidad. Así mismo, los pobladores barriales han desarrollado un número importante de actividades económicas informales como la agricultura urbana, la pequeña industria y la importación directa de productos agrícolas del campo para su venta en la ciudad. Estas actividades no solamente son esenciales para la sobrevivencia económica de los pobladores barriales sino también para los pobladores rurales miembros de sus redes sociales de intercambio. Siendo parte de numerosas redes sociales en la ciudad y el campo ha contribuído de manera central al desarrollo de un sentimiento de pertenencia social y territorial para los pobladores el cual les da estabilidad en su vida cotidiana. A partir de los resultados del estudio de caso se proponen las siguientes líneas de investigación para el futuro: (a) la aplicación dei enfoque integral y participativo a partir de la realización de estudios de casa tipo muestra, (b) la atención renovada al rol de las organizaciones de base en el desarrollo urbano-rural, (c) el estudio cuidadoso de la organización social, espacial y temporal de los grupos de base, (d) la evaluación de las fortalezas y debilidades de la organización de base en el contexto de los procesos globales de transformación, (e) el análisis de la viabilidad de una acción concertada entre las organizaciones de base, las autoridades municipales, y los representantes de la gran industria y de las corporaciones intemacionales de desarrollo.